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阿里突然宣布要搞“中国芯”,真不是蹭中兴的热点?

资本财富论2019-03-14 12:26:17

因为中兴的事儿,最近的朋友圈有点丧。如果此事无法转圜,意味着美国人没有发射一枚巡航导弹,就干掉了中国一家营收、市值均过千亿的高科技企业,抹平了几代中兴人费尽心血才在国际市场上竖起的招牌,还冲击了数以万计的中兴员工以及他们背后的家庭,浇灭了无数国人的骄傲和信心。


这是奇耻大辱,更是当头一棒,打消了我们“造不如买、买不如租”的幻想,凝结了不计成本也要做出“中国芯”的共识。


今晚,阿里巴巴突然宣布,正式布局“中国芯”,作为战略组成部分,达摩院正在研发一款神经网络芯片——Ali-NPU,该芯片将运用于图像视频分析、机器学习等AI推理计算。按照设计,该芯片的性价比将是目前同类产品的40倍。


这是突发奇想的决定,还是深思熟虑的决策,或者只是阿里想借着中兴的话题蹭一波热点?

中兴危机让我们再次领教了什么叫落后就要挨打


很多证据表明,阿里是真心实意在搞芯片。

去年杭州云栖大会,阿里巴巴CTO张建锋就说过,阿里自主研发的AI芯片将会很快面世,将促使阿里云的服务更趋稳定、可控及高效,算算日子,正是时候公布。

阿里对芯片的执着可以追溯到2015年,当时阿里与杭州中天微进行深度合作,面向物联网各细分领域开发云芯片(Yun on Chip)架构,2016年1月,阿里入股中天微,成为其第一大股东。

杭州中天微自主开发的微控制CPU

2016年11月,阿里与腾讯一起领投了可编程芯片公司Barefoot Networks;2017年8月,阿里投资了曾发布世界首款商用深度学习专用处理器的AI芯片公司寒武纪;2017年11月,阿里又领投了另一家AI芯片公司耐能,这家公司最引以为豪的就是自己的NPU,因为可以将芯片功耗降低到毫瓦级别,所需体积可以缩小至主流神经网络芯片的1/40。此外,蚂蚁金服也投资了一家注重AI芯片研发的企业——深鉴科技。

除了低调投资AI芯片企业,目前阿里旗下达摩院的芯片研发团队,在美国、上海两地已达数十人,预计年底将达百人。


在中兴事件连续发酵的这几天里,反思热潮也催生出了各种段子——“中兴被禁!我们拿茅台反击”、“中兴不哭,专心搞房产”、“靠送外卖,我们永远赢不了未来”……

谁是中国半导体行业发展缓慢的罪魁祸首?茅台、房地产都背了锅,可是当共享单车、外卖等各种立足模式创新的企业也成为抨击对象时,金沙江创投的朱啸虎颇为不忿,“中国的风险投资也不是不投芯片,只是财务回报不理想。”

财务回报不理想,为什么阿里还对搞芯片这么执着?也许是出自对大势的判断。

从去年开始引领风潮的新零售,正是出自马云的神预言,然而很多人忽略了马云当年提的其实是五新,除了新零售,还有新金融、新制造、新技术、新能源,哪一个新都离不开芯片。

AI芯片将成为未来最重要的芯片之一

研究机构Tirias Research预计,到2025年,几乎人们使用的所有电子设备都需要AI技术的支撑。而正如CPU、内存芯片对电脑与手机的重要性一样, AI芯片将成为未来整个AI产业的基石。

具体到阿里的各条赛道,电商、金融、物流、云计算、物联网,每个垂直场景都需要丰富多元的AI芯片作为底层架构,因此无论从市场前景还是产业布局的角度,发展自己的AI芯片都很重要。


目前阿里巴巴自主研发的AI芯片,主要是为解决图像、视频识别、云计算等商业场景的AI推理运算问题,提升运算效率、降低成本。

阿里达摩院研究员骄旸介绍,CPU、GPU作为通用计算芯片,为处理线程逻辑和图形而设计,处理AI计算问题时功耗高,性价比低,在AI计算领域急需专用架构芯片解决上述问题。

阿里巴巴达摩院正自主研发AI芯片

据骄旸透露,阿里巴巴自主研发的Ali-NPU,基于阿里机器智能技术实验室等团队在AI领域积累的大量算法模型优势,根据AI算法模型设计微结构以及指令集,以最小成本实现最大量的AI模型算法运算。

按照设计,阿里巴巴的Ali-NPU性能,将是目前市面上主流CPU、GPU架构AI芯片的10倍,而制造成本和功耗仅为一半,性价比超过40倍。未来,Ali-NPU的能力,不仅可以更好地满足视频、图像处理需求,还可以通过阿里云进行计算能力的输出,赋能各行各业。


阿里早就是中国首屈一指的科技巨头了,但科技成果往往被电商业务的光环所掩盖。这次中兴危机,除了芯片,被美国人掐住咽喉的还有操作系统,而国内在操作系统这块做的最好的,恰恰又是阿里。

2018年1月19日,中国电子学会公布了2017年科技技术奖获奖名单,其中阿里云的“飞天云操作系统”拿下了近十五年来的第一个科技创新进步特等奖。

从2009年写下“飞天”的第一行代码,阿里云花了近十年时间将其打磨成自主研发、服务全球的超大规模通用计算操作系统,它可以将百万级的服务器连成一台超级计算机,以在线公共服务的方式为社会提供计算能力,无论我们打开淘宝购物,还是用12306抢票,其实都在使用“飞天”。

飞天系统为中国40%的网站提供安全防御

还有从第三大手机操作系统YunOS演变而来的AliOS,如今已经发展为面向多段的物联网操作系统,适用于汽车、TV、冰箱、智能手机等多种IoT设备,以及适用于各种小型IoT设备的轻量级物联网嵌入式操作系统——AliOS Things等等。

今年4月,英国权威品牌评估机构 Brand Finance发布了“2018全球100个最有价值的科技品牌榜”,阿里巴巴成为中国最有价值的科技品牌。根据研究机构PwC发布《2017全球创新1000研究》的报告,阿里巴巴2017年研发投入达25亿美元,在中国企业中名列前茅。

阿里还有计划3年投资1000亿人民币的达摩院,研究方向涵盖了量子计算、机器学习、基础算法、网络安全、视觉计算、自然语言处理、人机自然交互、芯片技术、传感器技术、嵌入式系统等。

达摩院的定位有点像中国的贝尔实验室

核心技术必须自主研发,阿里正在发挥其引领效应。从历史经验看,美国、韩国,还有曾经的日本,无不是以“官产学”三位一体的举国之力在芯片行业磨砺而出,中国的「芯」土地,还需要更多的耕种者。


(本文观点仅供参考,不代表资本财富论立场)

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